La NASA vivió "siete minutos de terror" en su nueva misión a Marte

Nota del editor: Don Lincoln es científico sénior en el ...

Posted: Nov 26, 2018 10:50 PM
Updated: Nov 26, 2018 10:50 PM

Nota del editor: Don Lincoln es científico sénior en el Fermi National Accelerator Laboratory. Es el autor de "The Large Hadron Collider: The Extraordinary Story of Higgs Boson and Other Stuff That Will Blow Your Mind" y produce una serie de videos sobre educación científica. Síguelo en Facebook. Las opiniones expresadas en este comentario son suyas.

(CNN) - A las 3 p.m. ET de este lunes 26 de noviembre, un grupo de investigadores sudaron. La nave InSight de la NASA aterrizó en Marte.

Sigue la transmisión minuto a minuto en línea por CNN en Español.

MÁS: Las imágenes que explican la misión Insight a Marte

Tras seis meses de vuelo, el componente de aterrizaje de la sonda se separó de la etapa de crucero y se dirigió a la atmósfera. El componente de aterrizaje se parece a la cápsula de reingreso utilizada en en las décadas de 1960 y 1970 en las misiones Apolo a la Luna: de forma cónica, con un fondo liso y plano. Ese fondo es un escudo crucial ante el calor que está diseñado para proteger la sonda mientras cruza la delgada atmósfera marciana.

LEE: Lo que debes saber sobre la misión InSight de la NASA en Marte

El aterrizaje es una hazaña diabólicamente complicada. La cápsula de aterrizaje se abrió paso a través de la atmósfera. Voló a través del aire marciano a una velocidad inicial de 12.300 mph (19.800 kph), y e impactó la atmósfera a un ángulo preciso de 12 grados. Si lo habría hecho a menor profundidad, la sonda sería rebotada al espacio profundo. Si lo habría hecho de forma más inclinada, la sonda habría ardido en una muerte espectacular. La sonda tocó primero la atmósfera 6 minutos y 45 segundos antes de aterrizar. Durante esta fase, experimentó una aceleración equivalente a 12 veces la gravedad de la Tierra. Si la sonda fuera un humano de 68 kilos, durante el flamante descenso pesaría cerca de una tonelada.

Unos 3 minutos y medio después de que la sonda impactó la atmósfera, se abrió un paracaídas, haciendo aún más lenta la caída de la sonda. Quince segundos después, explosivos volaron el escudo térmico, dejando ver la verdadera sonda InSight oculta en el interior. Diez segundos después de que el escudo térmico se desprendiera, la sonda extendió sus patas, muy similar a como un avión extiende sus ruedas antes de aterrizar.

MÁS: ¿Por qué aterrizar en Marte es tan difícil y cómo la misión InSight de la NASA está preparada para lograrlo?

La sonda cayó durante otros dos minutos sujeta al paracaídas y protegida por su cubierta de forma cónica. Unos 45 segundos antes del aterrizaje de InSight, se soltó de la cubierta y cayó hacia la superficie. Tan pronto como dejó la cubierta, sus cohetes de aterrizaje se encendieron.

La sonda InSight real se parece un poco más al vehículo de alunizaje del Apolo, con tres patas para apoyarse y una parte superior en forma cuadrada. Los cohetes la hacen más lenta y detienen cualquier movimiento horizontal. Entonces, unos 15 segundos antes de aterrizar, la sonda InSight descendió a una velocidad de 8 pies por segundo (2,4 metros por segundo), antes de que, con éxito, aterrizó suavemente en la superficie marciana.

La sonda InSight estudiará la superficie de Marte.

En total, la secuencia de aterrizaje duró unos siete minutos. Una señal de radio desde Marte a la Tierra toma actualmente unos ocho minutos y siete segundos en llegar. Así que el proceso de aterrizaje completo ocurrió antes de que nos enteráramos que fue exitoso. Se realiza de forma automática, enteramente por la propia sonda. Para los científicos y los ingenieros que diseñaron la InSight, estos eran "siete minutos de terror".

MÁS: Un huracán de materia oscura se acerca a nosotros

Y tienen razón al estar preocupados. Marte es una cementerio de sondas fallidas. Ha habido 44 intentos de aterrizar en Marte hechos por varias agencias espaciales. Dieciocho han sido exitosos. Veintitrés, no lo han logrado. Tres han alcanzado la órbita, pero fracasado en el aterrizaje.

Entonces, ¿qué es lo que InSight pretende lograr? Bueno, como es normal, mucho. Pero es diferente a la intrépida sonda Curiosity, que la NASA hizo aterrizar en 2012. InSight no se moverá alrededor. En cambio, se quedará quieta y nos contará sobre el interior de Marte.

Una cosa que sí hará es emitir ondas de radio que pueden ser monitoreadas en la Tierra. Al realizar cuidadosas mediciones de cómo cambia la frecuencia de las ondas de radio, seremos capaces de medir el grado en que Marte se tambalea a medida que gira. Eso nos dirá algo sobre el núcleo del planeta, específicamente su composición, además de información sobre el grado en el que se funde.

InSight también desplegará un sismómetro para medir los terremotos marcianos y los impactos de meteoritos en el planeta. La información recogida a partir de las ondas que detecte el sismómetro nos dirá más sobre el interior del planeta.

Lo tercero que hará InSight es perforar la superficie del planeta. Utilizando un taladro, la sonda perforará unos 5 metros en el planeta y, básicamente, medirá su temperatura.

Hay muchas razones por la que esto es interesante. Tomar la temperatura a esa profundidad permitirá a los científicos determinar cuánto calor se está fugando de Marte. De forma más amplia, esta medición permitirá un claro conocimiento de la temperatura del planeta más cerca de su núcleo.

La información nos dirá mucho de cómo está formado Marte, lo que, a su vez, se sumará a la información de cómo se desarrollan normalmente los planetas rocosos, incluida nuestra Tierra.

MÁS: Descubren en Marte evidencias de agua líquida debajo del hielo

Y si eres una persona más exploradora y no te interesa tanto la geología marciana, también nos dirá qué tan caliente es el planeta a profundidades modestas, lo que nos dirá si hay alguna posibilidad de que exista agua líquida en el planeta. Quizá obviamente, si la superficie marciana es lo suficientemente caliente, cualquier agua que se encuentre se hallará en forma líquida y no como hielo. Encontrar agua en forma líquida será el descubrimiento clave que hará de la exploración marciana algo relativamente fácil. Un potencial descubrimiento relativamente reciente de un lago marciano subterráneo era prometedor, pero los datos no eran concluyentes. Saber que el terreno es caliente será reconfortante para posibles futuros exploradores.

Explorar el sistema solar es el primer paso hacia la exploración de las estrellas. La sonda InSight nos dará - como su nombre lo indica - una idea sobre si esto es algo que la humanidad conseguirá en un futuro previsible.

Y tal vez la apuesta de Elon Musk de llegar a Marte se haga realidad.

Oregon Coronavirus Cases

Data is updated nightly.

Confirmed Cases: 4302

Reported Deaths: 154
CountyConfirmedDeaths
Multnomah117159
Marion97326
Washington74317
Clackamas31711
Deschutes1270
Umatilla1203
Linn1179
Polk10012
Lane773
Yamhill707
Jackson670
Benton555
Clatsop450
Jefferson440
Klamath440
Malheur320
Coos310
Douglas270
Wasco241
Josephine241
Hood River180
Columbia160
Lincoln150
Morrow120
Curry70
Union60
Tillamook60
Crook60
Wallowa20
Lake20
Sherman10
Harney10
Grant10
Baker10
Unassigned00

California Coronavirus Cases

Data is updated nightly.

Confirmed Cases: 114733

Reported Deaths: 4217
CountyConfirmedDeaths
Los Angeles560112386
Riverside7982331
San Diego7481269
Orange6474147
San Bernardino5355204
Alameda347096
Santa Clara2776141
San Francisco257043
Kern232238
San Mateo216584
Tulare189789
Imperial175129
Fresno174335
Santa Barbara164912
Contra Costa146838
Sacramento142958
Ventura115234
Kings11225
San Joaquin90834
Stanislaus74429
Sonoma5644
Monterey54510
Solano51722
Marin48314
Merced2837
San Luis Obispo2711
Santa Cruz2172
Placer2179
Yolo21124
Napa1133
Madera1062
Humboldt1013
El Dorado960
San Benito872
Butte510
Del Norte460
Sutter462
Nevada411
Shasta394
Mono371
Yuba301
Mendocino300
Lake210
Inyo201
Mariposa161
Glenn160
Calaveras150
Amador100
Siskiyou70
Colusa70
Lassen50
Plumas40
Tuolumne40
Tehama41
Alpine20
Sierra10
Trinity10
Unassigned00
Medford
Clear
62° wxIcon
Hi: 80° Lo: 50°
Feels Like: 62°
Brookings
Clear
54° wxIcon
Hi: 68° Lo: 50°
Feels Like: 54°
Crater Lake
Clear
51° wxIcon
Hi: 70° Lo: 45°
Feels Like: 51°
Grants Pass
Clear
59° wxIcon
Hi: 78° Lo: 49°
Feels Like: 59°
Klamath Falls
Clear
48° wxIcon
Hi: 69° Lo: 43°
Feels Like: 48°
Warm and dry through midweek
KDRV Radar
KDRV Fire Danger
KDRV Weather Cam

Community Events